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Esteroles vegetales: qué son y cómo actúan

Todos conocemos los esteroles vegetales, ¿pero sabemos en profundidad qué son y como actúan sobre el colesterol?

¿QUÉ SON LOS ESTEROLES VEGETALES?

Los esteroles o estanoles vegetales (o fitoesteroles) son componentes naturales de las células vegetales y realizan funciones biológicas en ellas similares a las que realiza el colesterol en las células de los mamíferos: mantenimiento de la estructura y función de la membrana celular.

Los esteroles y estanoles vegetales muestran una similitud estructural al colesterol (anillo tetracíclico común a los esteroles), también poseen sustituyentes en su cadena lateral consistentes en un grupo metilo o etilo adicional o un doble enlace adicional, responsables de su baja absorción intestinal comparados con el colesterol. En la imagen de abajo se muestran los esteroles vegetales más conocidos: sitosterol, campesterol, estigmasterol, y los estanoles. La estructura del núcleo también puede estar saturada, como sucede en el subgrupo estanol, cuyos miembros más importantes son el sitostanol y campestanol. (Ver gráfico).

ESPECIES VEGETALES CON ESTEROLES

Existen diversas especies vegetales que contienen esteroles. Se han descrito al menos 44 esteroles vegetales diferentes de 7 clases diferentes de vegetales. Los alimentos más ricos en esteroles vegetales son el aceite de maíz y el de soja, y algunas semillas y frutos secos como el sésamo y las almendras. Las frutas y verduras contienen sólo cantidades muy pequeñas de esteroles (aproximadamente 5-30 mg/100 g).23, 24

Los estanoles vegetales aparecen en cantidades menores que los esteroles vegetales y se encuentran sólo trazas en la mayoría de los vegetales, con la excepción de algunos cereales, como el centeno, el trigo, la cebada y la avena.25 No obstante, tanto los esteroles vegetales como los estanoles son componentes esenciales de las membranas de las células vegetales y están estructuralmente relacionados con el colesterol.

En las dietas estándar, la ingesta de esteroles vegetales es muy diferente entre las distintas poblaciones, y depende del volumen de la ingesta de productos vegetales. Las dietas occidentales contienen cantidades relativamente pequeñas de esteroles comparadas con otras dietas. La ingesta diaria de esteroles en la dieta española es de 370 mg/día, correspondiente el 60% a α –sitosterol. 26

¿CÓMO ACTÚAN LOS ESTEROLES?

Los esteroles y estanoles vegetales se metabolizan de forma diferente al colesterol. Cuando se consumen en cantidades similares a las concentraciones alimentarias medias de colesterol, la tasa de absorción de los esteroles vegetales es del 0,02%-3,5% comparado con el 35%-70% en el caso del colesterol 27. Esta diferencia se debe a varios factores, como la sustitución en la cadena lateral de los esteroles vegetales y la afinidad menor de los esteroles vegetales dentro del enterocito, por el sistema enzimático necesario para transportar las moléculas dentro de las células 28.

El efecto hipocolesterolemiante de los esteroles vegetales se basa en la reducción de la absorción intestinal del colesterol exógeno procedente de la dieta, y también del colesterol endógeno procedente de la bilis y que es objeto de la circulación enterohepática.29, 30

LOS ESTEROLES EN EL INSTESTINO

En el intestino, los esteroles vegetales se hidrolizan en esteroles vegetales libres. Una porción se asocia al colesterol en partículas solubles y se elimina en las heces, mientras que otra porción desplaza al colesterol de las micelas. La similitud de la estructura y la mayor afinidad de los esteroles vegetales por las micelas comparados con el colesterol, da lugar a que ambos compitan por su incorporación en la micelas. Se incorporará menos colesterol en la micela, ya que su capacidad es limitada.30,32

Además de este mecanismo de acción, en varios estudios se sugiere que los esteroles vegetales aumentan la actividad de las proteínas responsables de la excreción transmembrana del colesterol y los esteroles vegetales en el intestino y el hígado. De esta forma, se potencia la liberación tanto de colesterol como de esteroles vegetales a la luz intestinal por los enterocitos y, en las vías biliares, por los hepatocitos.33

La reducción de la absorción intestinal de colesterol provocada por los esteroles vegetales estimula la expresión de los receptores de LDL en el hígado34, lo que potencia la captación hepática de las LDL circulantes y ayuda a reducir sus concentraciones plasmáticas.

Esteroles

Estanoles

Consulta las fuentes de información:

23. Weihrauch JL, Gardner JM. Sterol content of foods of plant origin. J Am Diet Assoc 1978; 73:39-47.

24. Ostlund RE, Jr., Racette SB, Okeke A, Stenson WF. Phytosterols that are naturally present in commercial corn oil significantly reduce cholesterol absorption in humans. Am J Clin Nutr 2002; 75:1000-4.

25. Moreau RA, Whitaker BD, Hicks KB. Phytosterols, phytostanols, and their conjugates in foods: structural diversity, quantitative analysis, and health-promoting uses. Prog Lipid Res 2002, 41:457-500

26. Jiménez Escrig A, Santos Hidalgo A, Toledano G, Jiménez I, Saura Calixto F. Plant sterols in the Spanish Mediterranean diet. En: Amado R, Abet B, Bravo L, Goñi I, Saura Calixto F, eds. Bioactive cell wall components in nutrition and health. European Commission, Directorate General for Research, Brussels: 2002.

27. Ostlund RE Jr., McGill JB, Zeng CM, Covey DF, Stearns J, Stenson WF, et al. Gastrointestinal absorption and plasma kinetics of soy Delta (5)-phytosterols and phytostanols in humans. Am J Physiol Endocrinol Metab 2002; 282:E911-E916.

28. Field FJ, Mathur SN. b-sitosterol: esterification by intestinal acylcoenzyme A: cholesterol acyltransferase (ACAT) and its effect on cholesterol esterification. J Lipid Res 1983; 24:409-17.

29. Von Bergmann K, Prange W, Lutjohann D. Metabolism and mechanism of action of plant sterols. Eur Heart J suppl, S45-S49. 2006. (GENERIC).

30. Armstrong MJ and Carey MC. Thermodynamic and molecular determinants of sterol solubilities in bile salt micelles. J Lipid Red 28, 1144-1155- 2006. (GENERIC).

32. Ikeda I, Tanabe Y, Sugano M. Effects of sitosterol and sitostanol on micellar solubility of cholesterol. J Nutr Sci Vitaminol (Tokyo) 1989; 35:361-0.

33. Katan MB, Grundy SM, Jones P, Law M, Miettinen T, Paoletti R. Efficacy and safety of plant stanols and sterols in the management of blood cholesterol levels. Mayo Clin Proc 2003; 78:965-78

34. Plat J. Mensink RP. Effects of plant stanol esters on LDL receptor protein expression and on LDL receptor and HMG-CoA reductase mRNA expression in mononuclear blood cells of healthy men and women. FASEB J 2002; 16:258-60.